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Une start-up israélienne aide les laboratoires à développer des médicaments plus rapidement dans l’espace


Une start-up israélienne aide les laboratoires à développer des médicaments plus rapidement dans l’espace

Les tests pharmaceutiques dans l’espace étant beaucoup plus efficaces, une entreprise israélienne a mis au point un moyen accessible et moins coûteux de les mener.

Les scientifiques qui développent de nouveaux antibiotiques ont toujours besoin de rapidité. Les bactéries virulentes évoluent lentement, prenant parfois des années avant de devenir suffisamment dangereuses pour déclencher une véritable épidémie.

En apesanteur, la trajectoire du pouvoir destructeur de cette même bactérie peut parfois être cartographiée en quelques jours. En conséquence, les sociétés pharmaceutiques cherchent de plus en plus à mener des expériences spatiales dans le cadre de «l’économie spatiale», dotée de 3 milliards de dollars.

Merck, Procter & Gamble et Eli Lilly ont tous mené des expériences sur la Station spatiale internationale au cours de la dernière décennie, mais cela coûte cher et nécessite beaucoup de main-d’œuvre, ce qui nécessite l’aide d’un astronaute pour effectuer les tests.

La société de technologie israélo-suisse SpacePharma a une approche différente.

Pour seulement 230 000 dollars – une fraction infime du budget de développement d’un nouveau médicament – les clients peuvent louer l’un des «minilabs» de SpacePharma en orbite pendant six mois.

SpacePharma pré-charge les laboratoires minuscules – pas plus grands que des cartons de lait – avec tous les composants nécessaires pour une variété de tests et attrape une course sur une fusée.

SpacePharma dispose déjà de deux minilabs. L’un a été construit avec l’aide de l’agence spatiale nationale indienne en février 2017. Le second est intégré à la Station spatiale internationale et a été lancé à partir de l’installation de vol Wallops de Virginie plus tard dans l’année.

SpacePharma était supposé attraper une des fusées SpaceX d’Elon Musk, mais ce plan a été repoussé après l’explosion du Falcon 9 en 2016, qui a également détruit le satellite israélien Amos 6. SpacePharma prévoit d’essayer à nouveau avec le Falcon au début de 2019, suivi d’un autre lancement de minilab avec le groupe italien Areianspace.

À bord du minilab, tous les tests sont réalisés avec des seringues et des pompes télécommandées. Il n’y a pas de petits humains ni de robots. Les clients gèrent leurs expériences via une interface Web depuis la Terre.

Une boîte de Pétri en 3D

« Quand il n’y a pas de forces d’attraction, tout grandit et réagit beaucoup plus clairement que sur Terre« , a déclaré à ISRAEL21c, président de SpacePharma, Yossi Yamin.

Les protéines se cristallisent différemment et les molécules prennent des formes différentes lorsqu’il y a moins de «bruit» atmosphérique.

SpacePharma effectue des tests avec des bactéries, des cellules souches, des spores, des muscles et des nerfs. La société a développé ce que Yamin appelle un «organe sur une puce» – essentiellement une boîte de Pétri en 3D.

«Sur Terre, une boîte de Pétri vous permet de développer une culture en deux dimensions», explique Yamin. «Mais avec une faible gravité en orbite, vous obtenez une troisième dimension. La culture se développe plus comme dans le corps lui-même, pas écrasée à la surface du plat. « 

Parfois, il peut y avoir des réactions bizarres. Un scientifique travaillant pour la NASA a jadis envoyé des vers plats dans l’espace pour tester leurs propriétés régénératrices. Certains des vers ont poussé deux têtes. Encore plus fou, quand ils se reproduisaient dans l’espace, leur progéniture avait aussi deux têtes.

Réduire les coûts astronomiques

Ne pas avoir un astronaute en charge des tests représente une énorme économie de coûts. «Former un astronaute peut coûter 100 millions de dollars», explique Yamin.

SpacePharma a collecté 8 millions de dollars depuis sa création, il y a six ans, et emploie une vingtaine de personnes. « Peu de gens ont imaginé que nous pourrions contourner un astronaute avec un investissement aussi minime en argent. »

SpacePharma gagne de l’argent en facturant l’utilisation de ses minilabs, mais la société développe également sa propre propriété intellectuelle. Selon Yamin, SpacePharma a passé un contrat avec une grande société pharmaceutique pour qu’il utilise certains de ses réactifs (substances utilisées dans les réactions chimiques) pour créer une nouvelle molécule pouvant aider à traiter une maladie respiratoire particulière. Si cela décolle, SpacePharma recevra des redevances.

Plus d’options à l’horizon

Les sociétés pharmaceutiques et les centres de recherche ont été les premiers clients de SpacePharma (la faculté de médecine de l’Université de Zurich a récemment mené une expérience sur les microphages, un type de globule blanc), mais son faible coût offre la possibilité à des personnes disposant des moyens de gérer propres expériences.

Cela pourrait aider au développement de «médicaments orphelins» pour des maladies rares qui ne justifient ni l’attention ni les investissements d’une société pharmaceutique.

«Vous n’avez pas besoin de 250 000 patients pour un essai», comme le demande une société pharmaceutique, déclare Yamin. « Vous pouvez commencer avec seulement 250 personnes qui ont le même profil de maladie. »

Yamin imagine que si ces patients se connectaient sur Facebook et investissaient chacun 1 000 dollars, il leur suffirait de réclamer de l’immobilier dans un minilab SpacePharma. En effet, plusieurs groupes, notamment les patients atteints de la maladie de Creutzfeldt-Jakob, un trouble cérébral rare mais fatal, ont suscité l’intérêt.

Yamin a fondé SpacePharma en Suisse avec la R & D à Herzliya. Un autre bureau est situé à Cape Canaveral en Floride. La société a noué des partenariats avec le programme Horizon 20/20 de l’Union européenne, les Instituts nationaux de la santé des États-Unis, la NASA, l’Agence spatiale italienne et l’Agence spatiale israélienne.

La miniaturisation du laboratoire a jusqu’ici été revendiquée par la société, mais selon M. Yamin, la prochaine étape consistera à la fabriquer «à peu près de la taille d’une valise James Bond», ce qui permettra à SpacePharma de travailler avec encore plus de clients.

Les essais effectués dans l’espace ne doivent pas toujours être restitués intégralement sur Terre; Parfois, tout ce dont vous avez besoin, ce sont les données. C’est le cas de l’expression des gènes, qui consiste à transformer les informations stockées dans l’ADN en protéines. «Vous n’avez pas besoin de renvoyer le gène lui-même», explique Yamin.

Il va sans dire que SpacePharma ne restituera à la Terre aucun microbe générateur de peste. « L’idée n’est pas d’abattre les bactéries plus virulentes mais d’abattre les antibiotiques! » Souligne Yamin.

SpacePharma n’est pas la seule société à exécuter des tests pharma dans l’espace – Nanoracks et Space Tango font partie des concurrents privés les plus connus. De grands joueurs comme Airbus et Boeing se lancent également dans le jeu.

Le CASIS (Centre pour l’avancement de la science dans l’espace), un groupe à but non lucratif qui supervise les activités de la Station spatiale internationale et financé par le gouvernement américain, a géré plus de 200 projets de recherche en microgravité depuis 2011. Il y a déjà eu de grands succès.

Merck a effectué des tests dans l’espace sur son médicament révolutionnaire Keytruda, l’immunothérapie anticancéreuse. Amgen a mis au point un médicament contre l’ostéoporose, Prolia, après avoir rassemblé des données d’essais sur des souris spatiales russes. Des tests dans l’espace ont permis à Milliken de fabriquer davantage de textiles ignifugés pour les premiers intervenants. Et le détaillant Target a soutenu le «défi de la durabilité du coton» en 2017 avec un prix d’un million de dollars sur la Station spatiale internationale.

Le marché est clairement amorcé. La société de recherche BMI a constaté que 60% des dirigeants de sociétés pharmaceutiques pensaient que l’économie de l’espace perturberait considérablement leur secteur au cours des prochaines décennies. L’objectif à long terme est de fabriquer des médicaments de nouvelle génération en orbite basse.

Bien que SpacePharma travaille en étroite collaboration avec CASIS, ce n’est pas une obligation. Selon Yamin, c’est un avantage: les clients de SpacePharma n’ont pas à se plier aux règles de la Station spatiale internationale s’ils veulent simplement expérimenter en microgravité sur un minilab en orbite indépendante.

Par: Brian Blum

© adaptation Cathy Israel – Europe Israël News

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